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Inesperado hallazgo de escarcha en la cumbre de los volcanes de Marte

La atmósfera del ecuador marciano tiene un contenido particularmente bajo de agua, lo que hace difícil la condensación.

Esta fotografía obtenida el 10 de junio de 2024 por cortesía de la ESA muestra un modelo en 3D del volcán Olympus Mons en Marte, observado por la cámara HRSC a bordo de la Mars Express de la ESA. AFP/NI

Marte acaba de revelar un nuevo secreto: se encontró escarcha en la cumbre de sus gigantescos volcanes, un descubrimiento inesperado que permitirá comprender mejor el ciclo del agua del planeta rojo, esencial para futuras exploraciones.

La escena fue captada por accidente desde la órbita marciana por la sonda Trace Gas Orbiter (TGO) de la Agencia Espacial Europea (ESA) en el domo de Tharsis, cerca del ecuador de Marte, describe un estudio publicado el lunes en Nature Geosciences.

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Esta vasta y elevada regi√≥n de unos 5.000 km de di√°metro alberga inmensos volcanes extinguidos desde hace millones de a√Īos. Entre ellos se encuentra el m√°s grande del sistema solar, el Olympus Mons de 22 km de altura, tres veces el tama√Īo del Everest.

Nadie esperaba encontrar escarcha en ese sitio. ¬ęPens√°bamos que era imposible alrededor del ecuador de Marte¬Ľ, resumi√≥ Adomas Valantinas, autor principal del estudio que origin√≥ el descubrimiento.

La fuerte luz solar y la baj√≠sima presi√≥n atmosf√©rica ¬ęmantienen las temperaturas bastante altas tanto en la cumbre como en la superficie¬Ľ, detalla Valentinas, investigador de la Universidad Brown de Estados Unidos en un comunicado de la ESA.

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En la regi√≥n de Tarsis, las temperaturas pueden bajar hasta -130 grados cent√≠grados por la noche, pero no dependen de la altura, ¬ęcontrariamente a lo que ocurre en la Tierra, donde uno espera ver cumbres heladas¬Ľ, explic√≥.

La atmósfera del ecuador marciano tiene un contenido particularmente bajo de agua, lo que hace difícil la condensación.

¬ęOtras sondas hab√≠an observado escarcha pero en regiones m√°s h√ļmedas, como los llanuras del norte¬Ľ, indic√≥ a AFP Frederic Schmidt, profesor de la Universidad Paris-Saclay, uno de los autores del estudio.

– El grosor de un cabello –

El descubrimiento fue fortuito. La sonda TGO que órbita alrededor de Marte desde 2018, puede observar su superficie a cualquier hora del día, reveló el paleontólogo especializado en el hielo del sistema solar.

Tambi√©n pudo captar im√°genes de los primeros rayos de sol. ¬ęVimos un dep√≥sito brillante y azul, una textura particular que solo vemos de madrugada y en las estaciones fr√≠as¬Ľ, relat√≥.

El dep√≥sito de hielo era muy fino, del grosor de un cabello, pero la cantidad de escarcha presente en las cumbres de cuatro volcanes (Olympus Mons, Ascraeus Mons, Arsia Mons, Ceraunius Tholus) representa ¬ę150.000 toneladas de agua circulando entre la superficie y la atm√≥sfera cada d√≠a, el equivalente a 60 piscinas ol√≠mpicas¬Ľ, coment√≥ la ESA.

¬ŅC√≥mo se explica eso? Los autores del estudio sugieren la existencia de un microclima al interior de la caldera de los volcanes, sus vastos cr√°teres circulares.

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Los vientos suben por las laderas de las monta√Īas, ¬ęllevando aire relativamente h√ļmedo de la superficie a las partes m√°s elevadas, donde se condensa y se deposita en forma de escarcha¬Ľ, seg√ļn Nicolas Thomas, coautor del estudio.

¬ęObservamos ese fen√≥meno sobre la Tierra y en otras regiones de Marte¬Ľ, agreg√≥ el investigador principal del Sistema de Im√°genes Estereosc√≥picas y en Color de la Superficie de la TGO.

Modelar el proceso de formaci√≥n de escarcha deber√° permitir entender mejor el ciclo del agua -su din√°mica de desplazamiento entre la superficie, la atm√≥sfera, el ecuador y los polos-, ¬ęuno de los secretos mejor guardados¬Ľ del planeta rojo, seg√ļn la ESA.

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Se trata de un paso importante para las futuras exploraciones humanas y robóticas.

¬ęPodr√≠amos recuperar el agua de la escarcha para el consumo humano y lanzar cohetes desde Marte separando las mol√©culas de ox√≠geno e hidr√≥geno¬Ľ, afirm√≥ Schmidt.

Poder cartografiar el agua de la superficie marciana, que actualmente solo existe en forma de vapor o hielo, es tambi√©n esencial para la b√ļsqueda de rastros de vida, cuya aparici√≥n habr√≠a sido posible gracias a la presencia de agua l√≠quida hace 3.000 y 3.500 millones de a√Īos.

Autor
AFP

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